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如果太阳系最大彗星撞上地球:100万年都认不出来

最近发现的奥尔特云彗星“伯纳迪内利-伯恩斯坦”(Bernardinelli-Bernstein)拥有已知最大的彗核,直径估计可达119公里。那么,这颗彗星会对地球产生什么样的影响呢?

地球正面临着一个巨大的生存威胁,来自太阳系遥远边缘的奥尔特云。这是一个形成于太阳系之初的球体云团,主要由形成太阳和行星的原始物质的残余组成,与地球的距离从1000倍天文单位到1~2光年不等。

如今,这些主要由“冰”(由水冰、甲烷、乙烷、一氧化碳或氰化氢等物质组成)和岩石组成的天体仍在太阳系最深处以缓慢、准稳定的轨道运行。

但每隔一段时间,一次偶然的引力碰撞便会扰乱其中某个特定天体的轨道,使其倾斜进入太阳系内部。

尽管这些天体的周期可以长达数百万年,但来自另一个大质量天体的引力“助推”,可能会让它们中的任意一个进入可能最终撞上地球的轨道。

伯纳迪内利-伯恩斯坦是迄今为止发现的最大的彗星,根据计算,它在穿过太阳系时并不会撞击地球。但是,这颗彗星在遥远的未来会发生什么,我们只能猜测。如果它与地球的碰撞真的发生,会是什么样的场景呢?

如果太阳系最大彗星撞上地球:100万年都认不出来
这张伯纳迪内利-伯恩斯坦彗星(编号为C/2014 UN271)的照片拍摄于2017年,当时该彗星距离地球约25天文单位

当一个物体撞击地球时,就其所造成的破坏而言,我们担心的主要有三点:

(1)物体的质量。

质量越大,地球吸收的能量就越大,破坏也就越大。如果你将撞击物体的质量加倍,传递到地球上的能量也会加倍;

(2)物体移动的速度。

物体移动得越快,它所带来的动能就越大,而这些动能在撞击时就会消散到地球上,从而造成我们必然会担心的破坏性影响。

如果你把撞击物体的速度提高一倍,注入地球的能量就会翻四倍——碰撞中传递的能量与撞击物体相对地球速度的平方呈正比。

(3)物体是由什么组成的。

成分并不能决定一切,但一个“更多岩石”的物体通常比一个“更多冰”的物体危险得多,原因有以下几个:小行星更有可能撞击地面并形成撞击坑,而彗星更有可能在空中爆炸;

彗星有更多的挥发物,因此更有可能分裂成更小的碎片,其中一些可能完全与地球擦肩而过,而那些撞上地球的碎片肯定会在大气中消耗一些能量;

最后,小行星中含有更多的微量元素,摄入或吸入这些元素可能会产生毒性效应,因此它们对生命的威胁更大。

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